Jimmy Van Alen antes que nadie

El estadounidense Jimmy Van Alen pasó a la historia por ser el creador del Salón Internacional de la Fama y del tie break.

Jimmy Van Alen
Jimmy Van Alen

"Yo siempre pensaba en el espectador", llegó a decir con avanzada edad cuando recordaba los años en los que propuso cambiar el sistema de puntuación del tenis, tan arraigado como, desde su punto de vista, incómodo para el espectador, sin un final temporalmente acotado. Jimmy Van Alen fue uno de los personajes más singulares y también relevantes de entre los que protagonizaron, desde dentro o desde fuera de la pista, la etapa de mayores cambios en el tenis profesional.

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Así, buena parte de su existencia, en relación al tenis, fue encaminada a hacer progresar lo que consideraba un freno. Van Allen creía que el ‘deuce’, la ventaja y los sets ganados por diferencia de dos se alejaban de la naciente necesidad del espectador sobre el sentido del espectáculo; de tener una sensación de definición en el juego, de enfrentamiento en el abismo, de encontrar la emoción por verse contra las cuerdas. "Creo que tengo una idea y voy a luchar a muerte por ella", diría sobre lo que estaba por venir.

Antes de dar pie a proponer un nuevo sistema de puntuación, a Van Alen se le ocurrió crear lo que hoy es el Salón Internacional de la Fama en Newport, su localidad natal, y en el Casino de la misma, del que era dueño. Esa sería su otra gran contribución al tenis como sumatorio de espectáculo, historia y tradición. Su enorme colección de raquetas y todo tipo de elementos tenísticos sirvieron para constituir un primer museo que con el paso del tiempo se convertiría en el lugar que hoy homenajea y recuerda a los grandes jugadores y jugadoras de todos los tiempos, con requisitos de entrada en base a los logros obtenidos.

En paralelo, Van Alen seguía elaborando un nuevo camino para el tenis, uno en el que todo fuera muy diferente. Para empezar, el norteamericano tenía un plan: incidir directamente en la dinámica del juego imperante y por otro, comprender, anticipándose, los cambios que la televisión estaba a punto de acometer, creando un espectáculo de masas alrededor del tenis. Con esta idea en mente, Van Alen argumentaba que el formato de puntuación tenía que ser mucho más directo, con control temporal de la duración de los partidos. Del mismo modo, el juego no debía limitarse ni someterse al saque, arma predominante del momento.

Así, James creo el VASSS (‏Van Alen Streamlined Scoring System), un sistema de puntuación que fue cambiando en sus preceptos, tras múltiples rechazos, en el que primeramente se eliminaba la forma de puntuar los juegos, proponiendo de entrada un sistema de cuatro puntos para cada juego (el primero que llegara a cuatro puntos ganaba el juego, eliminando el 15, el 30, el 40, el deuce y la ventaja) para después experimentar y proponer un sistema similar al del tenis de mesa, con sets de 25 o 37 puntos, cambiando de lado cada doce puntos y cediendo cada seis el turno al saque.

Junto a un sistema de puntuación que contenía el concepto de muerte súbita, Van Alen creía que el juego se había estandarizado hacia el saque y volea y que impedía ver movimiento, alternativas e intercambios. Para ello, planteó una marca de saque, ubicada tres metros por detrás de la línea de fondo, con la que los sacadores no llegarían tan rápido a la red, teniendo que pasar la malla varias veces antes de volear, reduciendo además la velocidad del servicio al encontrarse mucho más lejos del oponente y de la red.

El fundador del Salón de la Fama intentaba acortar el formato, adaptándolo a las televisiones y al espectador, para que pudieran saber qué duración media tendrían los partidos, mientras intentaba alargar los intercambios desde el punto de vista táctico, generando una dinámica de diálogo entre raquetas que redujera el ascendente del saque sobre el espíritu del juego.

Pero Van Alen encontró multitud de detractores, así que creo una exhibición en 1965, en la que reunió a los mejores jugadores del momento, incluidos Rosewall, Gonzales, Drysdale y Laver, con el que poder convencer a la gente. Aquella exhibición llamó la atención de Bill Talbert, director del US Open, sobre todo por la utilización de la denominada muerte súbita, un momento decisivo, ocurrido con empate a 31 puntos de cada set del VASSS, que le convenció para implantarlo en el US Open. Laver creyó que aquella muerte súbita, al mejor de ocho puntos, era algo corta para decidir un set intenso, así que la negociación llegó al puerto que hoy se conoce: el tie break. En 1970, el US Open acogía la gran decisión por la que fue recordado Jimmy Van Alen, el creador del concepto de muerte súbita, y posterior tie break, en el mundo del tenis.

Lo más interesante fue la reacción del público, pues la gran mayoría no tenía ni idea de cómo funcionaba. Para ello, Van Alen y Bill Talbert simbolizaron y visualizaron el concepto con una bandera roja en el momento en el que el marcador figuraba 6-6 (cabe recordar que el VASSS nunca fue implantado, así que los sets se jugaron como hasta hoy, con deuce y a seis juegos). Así, cuando se llegaba al empate a seis juegos, el árbitro levantaba la bandera, con las letras S y D (Sudden Death) estampadas en blanco.

“Aunque no supieran el reglamento, los espectadores sabían que era el momento decisivo, y se producía un silencio inquietante. La tensión parecía multiplicarse”, diría sobre ello Arthur Ashe. El VASSS no fructificó como sistema de puntuación pero permitió establecer un debate del que nació el tie break, un momento del juego que incluso ya lo han adoptado dos Grand Slams para sus quintos sets, el único momento que seguía permaneciendo inalterable al concepto del desempate.

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