Los padres de la ATP (III): Cliff Drysdale

En la última entrega de este serial, repasamos una figura fundamental en la creación de la ATP y creador de un golpe clave en el tenis: Cliff Drysdale.

Cliff Drysdale. Foto: Cliff Drysdale Academy
Cliff Drysdale. Foto: Cliff Drysdale Academy

Como ocurrió con sus compañeros de viaje, Donald Dell y Jack Kramer, el tercer padre de lo que hoy se conoce como la ATP vivió en primera persona lo que el jugador sentía, quería y necesitaba. Cliff Drysdale fue actor principal de la transformación del tenis masculino, o lo que es lo mismo, actor principal de la formación de la Asociación de Tenistas Profesionales, siendo el primer presidente de su historia, en 1972. Y protagonista, en alguna de ellos pionero, en tres facetas con las que se ligó para siempre a un deporte al que ayudó a hacerse mayor. Como tenista, ejecutivo o comentarista, Drysdale fue uno de los primeros. O directamente, el iniciador de todo.

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Drysdale, nacido en Sudáfrica, fue, primeramente, un tenista mucho más que notable. Terminó seis temporadas entre el top-10, ganó 35 títulos, fue semifinalista de Wimbledon y Roland Garros, y finalista del US Open que ganó el español Manolo Santana. Pero, sin saber cómo aquello terminaría convirtiéndose en un gesto natural en la etapa formativa de un jugador, Cliff Drysdale conectó un revés, en 1965 y por primera vez, con las dos manos. Años después, Borg daría a luz al efecto top-spin que sirvió para dominar la tierra batida, pero Drysdale dirigiría, como así recogen los medios de la época, antes que nadie, la raqueta con las dos muñecas.

Un hito que pasó a considerarse un golpe fundamental cuando desapareció la madera, el material se aligeró y la potencia se acompasó a la técnica. Una ocurrencia que Drysdale descubrió casi como una anomalía. "Ojalá hubiera sabido que fue el golpe del futuro. No me di cuenta de eso. Lo consideraba como un enigma, porque en realidad era el único jugador de mi era que usaba el revés a dos manos. Fui ambidiestro. Esa, creo, fue la gran razón por la que empecé a empuñar así la raqueta. No teníamos entrenadores en mi tiempo. Si alguien hubiera contratado un entrenador en mi época, el resto de nosotros se habría reído".

"Era lo contrario de todos los demás", declaró Brad Gilbert. "Todos los chicos luego tuvieron un gran servicio, un gran golpe de derecha, pero Cliff tenía un revés a dos manos realmente bueno y no un muy buen golpe de derecha". Para el propio Donald Dell, con quien firmó los estatutos de la ATP, "Cliff podría golpear y pasarte de revés. Debido a que ese golpe era completamente nuevo, era difícil de leerlo. Estábamos acostumbrados a jugar con tipos que jugaban con una mano. Y tuvimos que aprender a adaptarnos".

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Así, en 1965, Drysdale se convirtió en el primer jugador masculino en golpear el revés a dos manos en la final del US Open, cuando perdió ante Manolo Santana sobre césped, en Forest Hills, Nueva York. Y ese no fue su mayor contribución al tenis. Al menos, en lo referido al crecimiento del tenis como deporte profesional, su figura tuvo una relevancia similar al de crear el revés a dos manos. Cerca del final de su carrera como tenista, Drysdale se convirtió en una pieza vital en los entresijos de la futura ATP. Se estaba gestando un paso vibrante: los jugadores querían ser dueños de su carrera.

Tras la creación de la Era Abierta, en 1968, el profesionalismo fue un hecho, pero no representó lo que los jugadores sentían. La ITF seguía dirigiendo los intereses de los jugadores, y los años posteriores iban a significar la explosión definitiva: el tenis manejaba un potencial de masas. Y por tanto, contenía dentro una industria multimillonaria por construir. Así, en 1972, los jugadores, liderados por Jack Kramer, Donald Dell y Cliff Drysdale, firmaron el documento que certificaba la creación de la ATP. Y fue un año después cuando aquel acontecimiento tenía todo el sentido del mundo.

Tras un año de la creación de la ATP, Drysdale se vio encabezando el boicot de Wimbledon de 1973, donde 13 de los 16 cabezas de serie, incluido el campeón defensor Stan Smith, y otros 69 jugadores, se retiraron en el último momento, en protesta por la decisión de la ITF de suspender a Niki Pilic del torneo. Pilic había sido suspendido por no jugar una eliminatoria de la Copa Davis para Yugoslavia en mayo de 1973, pero la ATP quería que se retirara dicha suspensión creyendo que sus jugadores tenían derecho a negarse a jugar partidos de la Copa Davis.

"Lo que queríamos probar, y por tanto cambiar, era que la ITF seguía teniendo mucho poder sobre los jugadores profesionales, y no sobre los torneos. Y eso no podía seguir siendo así, era obvio". Drysdale y sus compañeros llevaron el caso de Pilic hasta el Tribunal Superior británico, pidiendo una orden judicial para levantar la prohibición. "Fue todo un rompecabezas de diferentes intereses en el tenis. Decidimos que teníamos que opinar. No podíamos ser simplemente títeres a expensas de todos los demás intereses en el tenis".

Después de un fin de semana de negociaciones en el que no se llegó a una solución, la ATP se dio cuenta de que había agotado todas las posibilidades. Con la lista de los disidentes en la mano, Drysdale hizo la famosa llamada al árbitro principal de Wimbledon tras haberse realizado el sorteo del cuadro principal. "Leí esos nombres al juez árbitro Mike Gibson. Ese fue probablemente uno de los días más trascendentales de mi carrera en el tenis. Salimos de Wimbledon ese año y, al mes siguiente, el tenis cambió. El resultado directo fue el reconocimiento no escrito de la ITF de que ya no tenían control sobre los tenistas profesionales. Ese fue probablemente el momento más fascinante en el tenis, cuando se escribió la historia del tenis profesional".

Cliff Drysdale, primer comentarista de tenis de la ESPN, quien inauguró la primera retransmisión de ESPN en el mundo del tenis, cerró un círculo difícilmente comparable en el deporte que su liderazgo, junto a Donald Dell y Jack Kramer, transformó para siempre. Un revés, una decisión y una voz para explicar cómo el tenis se convirtió en lo que es a día de hoy.


**Declaraciones extraidas de 'USA Today'.

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