Quince años del primer Challenger de Rafa Nadal

El balear conquistó en la primavera de 2003 el título en Barletta, uno de los dos trofeos Chalenger que levantó. Recordamos la hazaña tres lustros después.

Rafa Nadal recordó aquella conquista en 2003. Fuente: ATP
Rafa Nadal recordó aquella conquista en 2003. Fuente: ATP

Con 16 Grand Slams, 30 Masters 1000 y 75 títulos ATP, suena raro añadir al historial de Rafael Nadal como profesional que apenas pudo sumar dos trofeos en la categoría Challenger. También es cierto que fue debido a su tremenda madurez y prematura explosión en el circuito que el de Manacor apenas se detuvo una temporada en este circuito, dando el paso a los cuadros ATP con apenas 17 años. De los dos Challenger que ganó el balear, el primero fue en Barletta, ese que dices que nunca se olvida. Quince años después es buen momento de recordarlo.

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"Los Challenger son grandes torneos también y es importante dar este paso antes del ATP World Tour”, confesó el balear en un reportaje elaborado por la propia página web de la ATP. “Todo era nuevo para mí en ese momento, luego en Montecarlo fue el primer gran torneo que jugué. Empecé a jugar Challengers en esa época y gané el título en Barletta, así que tuve mucha confianza, jugué frente a jugadores que conocía muy bien de esos Challengers", recuerda el español tres lustros después de aquella primera conquista.

¿Pero en qué situación se encontraba Nadal en aquel mes de marzo de 2003? El de Manacor tenía 16 años y se hallaba todavía fuera de los cien primeros del mundo, concretamente, en el escalón 152 de la clasificación. Su nombre llevaba sonando fuerte en el circuito Challenger desde los inicios de curso, tanto que sus manos habían levantado ya, meses atrás, el trofeo en los torneos de Hamburgo, Cherburgo y Cagliari. Eso sí, en los tres fue el trofeo de subcampeón. Tres finales perdidas que empezaban a obsesionar un poco al español, hasta que llegó Barletta y ahí cambió todo.


Para los más curiosos, en Hamburgo derrotó a Verdasco en cuartos de final para caer en la final ante Mario Ancic; en Cherburgo cedió el domingo ante Sergio Roitman; mientras que en Cagliari no pudo superar en la final a Filippo Volandri. ¿Y en Barletta? Victorias ante Rubén Ramírez Hidalgo, Martín Vasallo Arguello, Albert Montañés, Tomas Behrend y Albert Portas en la gran final. Cinco triunfos y primer Challenger al bolsillo. Ramírez Hidaldo recuerda su experiencia aquella semana: "Él estaba ya jugando muy bien y todo el mundo estaba hablando sobre él. Me dije a mí mismo: 'Ok' vamos a ver qué tal juega el niño". Durante el partido, jugó realmente bien y tenía una mentalidad increíble. Podías verlo ya".

Después de aquel título vendrían las experiencias inolvidables de Montecarlo (ganando a Costa y cediendo ante Coria) y Barcelona (derrotado por Corretja). Pero Rafael no abandonaría todavía el circuito Challenger, pese a haber metido ya la cabeza en el top100. A sus tres finales perdidas y una ganada le sumaría una nueva derrota en Alx En Provence (sería Mariano Puerta su verdugo en la final, alguien a quien quedaría atado en su destino por siempre) y una segunda corona en Segovia en el mes de julio. Una segunda ronda en St. Jean De Luz (vencido por Gasquet) sería la última experiencia de Rafa en esta categoría. Era demasiado bueno para no empezar a hacer historia en los ATP.

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