Los padres de la ATP (II): Jack Kramer

Continuamos la serie que comenzó con Donald Dell para proseguir con Jack Kramer, una figura fundamental en la historia del tenis masculino.

Jack Kramer
Jack Kramer

Tal y como arrancamos esta serie, entre los fundadores de la ATP se encontraron tenistas que conocían de primera mano los problemas y necesidades que presentaba su deporte, pero ninguno de ellos tuvo tanta trascendencia como jugador como Jack Kramer. A modo introductorio, cabe decirse que Jack Kramer llegó a ser el mejor jugador del mundo junto a Don Budge en los años 40 y posteriormente en los años 50 y es considerado una de las grandes leyendas del tenis masculino de la era Pre-Open (anterior a 1968). Pero, como detalle crucial, compitió, en los años 50, en el circuito profesional. Su experiencia sería esencial para la posterior transformación del tenis.

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Trazar un perfil de Kramer, un hombre-orquesta que jugó el tenis en blanco y negro y le puso el color del que hoy presume, no es tarea sencilla. De darse el caso, sería escogida su figura como una de las que mejor contarían el tenis de manera cronológica; el que vivió y experimentó más momentos importantes, narrados como un viaje que hoy puede contarse gracias a hombres como él. Kramer pudo entender qué estaba pasando porque le estaba pasando a él. En su paso al profesionalismo comprobó como todo se estaba taponando. Y con sus decisiones tiró de un carro que fue imparable camino de los años 70.

Kramer, que vivió la época dorada de la Copa Davis, fue uno de los primeros jugadores que se pasó al incipiente circuito profesional, en 1947. Campeón de tres títulos de Grand Slam, no trazó una extensa carrera en el circuito amateur. No tardaría en promulgar, junto a diferentes promotores, una serie de circuitos internos a nivel local, en Estados Unidos, en ciudades pequeñas y medianas. Su influencia contaría años después con el apoyo de los talentos más extraordinarios, como Rod Laver o Arthur Ashe. Torneos del máximo prestigio, encontraron pues, en Kramer, una absoluta frontalidad a sus principios.

Su papel en el periodo más convulso y relevante de la historia del tenis masculino se resume en varios puntos concretos que comienzan en 1947, cuando Kramer firma un contrato de 50.000 dólares al año en el Pro-Circuit, debutando ante 15.000 personas en Nueva York.

Retirado en 1954, Kramer prosiguió con el avance de uno de los circuitos profesionales que se fueron formando, el más importante de ellos, conocido oficiosamente como Kramer Tour. En paralelo, pocos años después, la Federación Internacional, en 1960, tuvo la oportunidad de "abrir" el tenis a todos, pero una votación realizada en París, negó dicha posibilidad por cinco escasos votos. La propuesta sería un hecho en 1968, cuando el tenis comienza su Era Open. Ahí, Kramer jugaba con ventaja, y dio forma no sólo al circuito ATP que se firmaría en 1972, sino a la idea en sí. Al circuito por puntos. Kramer sería considerado mucho tiempo después como el padre de la Masters Cup.

El llamado Grand Prix, un sistema de puntuación por la que cada jugador sumaba una cantidad en cada torneo, con cada victoria, tendría su significado en una última prueba para los ocho mejores tenistas del año, algo que suena muy familiar en el tenis actual. Así, en el citado 1972, y casi 30 años después de que Kramer debutara en el circuito profesional, se formaba la ATP. Kramer sería su primer director, Clyff Drysdale su primer presidente, Andrés Gimeno el primer vicepresidente y Arthur Ashe el tesorero del comité ejecutivo.

Como puede intuirse, todo el camino que construyó fue visto como una afrenta a lo establecido. Tuvo muchos problemas en todo el proceso, pues su razón de ser siempre había sido vivir profesionalmente del tenis, y acondicionarlo para hacerlo crecer después de 90 años desde su creación como deporte. Y por supuesto, el estatus de la época le cerró las puertas. No obstante, tiempo después, consiguieron abrirse gracias a su insistencia.

Famoso, célebre y crucial fue el episodio conocido como el boicot-huelga de 1973, en el que 13 de los 16 mejores jugadores del mundo se plantaron y decidieron no jugar en Wimbledon, a raíz de la prohibición por parte del torneo de no dejar inscribirse al croata Nikola Pilic cuando éste se negó a jugar la Copa Davis. Los tenistas, encabezados por Arthur Ashe, Stan Smith o John Newcombe, pidieron a Kramer que fuera el líder en dichas negociaciones, que fueron especialmente convulsas, con la prensa británica, haciéndose eco de la impopularidad de los jugadores, titulando durante aquellos días: "Kramer, vete a casa!". Aquel conflicto cambió para siempre el papel de los jugadores, que tomaron el mando para seguir avanzando.

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Entre todo eso, Kramer se dio a conocer también por poner nombre a la raqueta más vendida de todos los tiempos, la Wilson Jack Kramer, o por ser considerado uno de los mejores analistas en las retransmisiones de tenis para TV. Fallecido en 2009, y como en otras muchas historias, Kramer se reconcilió con Wimbledon y fue investido en el Salón Internacional de la Fama, para cerrar una de las historias más completas y significativas que el tenis puede contar, como el tenis pocas veces ha sido contado por uno de los padres fundadores del tenis moderno.

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