La #NextGen estadounidense, por José Higueras

El ex jugador español analiza uno a uno las nueve perlas norteamericanas que prometen volver a situar a USA en el primer término del escenario.

José Higueras durante un entrenamiento.
José Higueras durante un entrenamiento.

Han pasado casi 30 años desde que José Higueras (Granada, 1953), cambiase su residencia en Barcelona por Palm Springs. Desde entonces y, más tarde convertido en uno de los máximos gerentes de la USTA, el ex número 6 del mundo ha cambiado y madurado al mismo tiempo que lo hacía el propio tenis. De una época donde Estados Unidos dominaba el circuito profesional se pasó a una etapa de vacío, sin jugadores referentes que dieran relevo a los Sampras, Agassi, Blake, Fish o Roddick. Pero, por suerte o por desgracia, ningún ciclo es eterno. En este caso, la escuela estadounidense celebra que la moneda se haya mantenido en el aire, hasta que por fin parece haber salido cara. Nueve nombres, todos por debajo de los 22 años y con un futuro prometedor. ¿Veremos a alguno pronto en el top10? ¿Tiene alguno la raza para ganar un Grand Slam? ¿Saldrá de esta lista un posible número 1 del mundo? El propio Higueras, quien les ha visto crecer y les conoce a la perfección, atiende a Punto de Break para descubrirnos sus puntos fuertes y sus aspectos a mejorar.

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Frances Tiafoe (Maryland, 19 años: #67 ATP)

Es un gran atleta, de lo mejor que tenemos junto a Michael Mmoh. Este aspecto es importante para llegar a ser un gran deportista a nivel mundial. Tiene un buen primer saque, una buena derecha con un poco de tiempo, técnicamente parece que juega un poquito a su manera pero está dentro de lo aceptable. A mí me sorprendería si en los próximos años no acaba siendo un jugador del top15 o incluso del top10. Juega muy bien y, lo más importante, le gusta jugar. Como en cualquier otro caso, su éxito dependerá de cómo gestione la fama y de su nivel de madurez, pero tanto a Frances como a Taylor (Fritz), son dos tipos a los que le gusta jugar al tenis, les gusta competir… a veces nos cuesta encontrar a gente así. En el tenis, como en muchos otros trabajos, hay quien lo juega porque es una forma de ganarse la vida antes que porque realmente te guste. Se ve en seguida desde pequeños por el nivel de ansiedad y exigencia que tienen. Hay una diferencia importante cuando a estos chicos de verdad les gusta entrenar, estar en pista, experimentar… Frances es un ejemplo.

Jared Donaldson (Rhode Island, 20 años: #69 ATP)

Es un jugador que pasa bastante tiempo en Argentina. Muy buen chico, muy profesional también, quizá no tan buen atleta como Frances o Mmoh, por eso le cuesta un poco más jugar desde las esquinas, técnicamente debe ir mejorando los intangibles del juego con el tiempo: revés cortado, defender mejor, las voleas, etc. Pero es un chico muy profesional que a nosotros nos gusta mucho. A mí nunca me oireis decir ‘Éste va a ser bueno’ o ‘Éste no va a ser bueno’, eso no lo sabe nadie, depende de lo que cada uno lleve dentro. Pero las aptitudes que ves, si comparas a dos jugadores que hagan lo mismo siendo uno de ellos mejor atleta, obviamente ganará el que tenga mayores dotes de atleta. Aunque muchas veces el trabajo y lo que realmente juegas sobrepasa al talento natural, algo que pienso está ligeramente sobrevalorado.

Ernesto Escobedo (California, 21 años: #83 ATP)

Muy buen chico también, un gran trabajador. Quizá le falta un poco de movilidad cuando juega, pero al mismo tiempo le pega a la pelota más fuerte que nadie. Saca bien, tiene buen revés, pero al igual que a Jared le falta por mejorar esos intangibles, un poco más de movilidad. Obviamente, al no tener esa faceta que él quisiera, a veces tiene que forzar un poco más para no estar defendiendo todo el tiempo, que es lo que menos le gusta hacer. Me gusta porque es muy profesional, esta es una cultura que nos encargamos de adoptar cuando llegamos aquí hace ya muchos años, una línea nueva de trabajo.

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Taylor Fritz (California, 19 años: #127 ATP)

Es un jugador que le pega a la pelota muy pero que muy bien, le sale la pelota de los dos lados de manera espectacular, muy natural. Saca muy bien y ha mejorado bastante los intangibles (volea, revés cortado, etc). Este año ha jugado menos porque paró durante seis semanas para concentrarse únicamente en el físico, también podríamos decir que la movilidad es su parte menos positiva. Para lo bien que le pega a la pelota, luego no se mueve acorde a ello. En términos de cómo juega, a él le encanta jugar, entrenar, estar ahí. Al igual que con el resto, no sabemos hasta dónde puede llegar, pero sí que tenemos grandes esperanzas por lo que vemos y por la actitud que tiene. Dependerá de cómo pueda desarrollar su juego en general y en cuánto pueda mejorar su movilidad.

Reilly Opelka (Michigan, 19 años: #130 ATP)

Reilly es un chico que emocionalmente todavía le queda bastante por evolucionar. Tiene un juego muy diferente a todos los demás por lo alto que es. Tiene un tremendo saque, le pegue bastante bien, pero es muy inmaduro mentalmente. Obviamente, si le pones la madurez en su juego y en su cabeza, estamos ante un atleta bastante notable para lo alto que es. Para mí tiene un potencial tremendo, tendrá que ir mejorando todos los aspectos que guarda el tenis, pero de la forma en la que él juega se le podría hasta quitar la raqueta de la mano. Es como una especie de Isner pero con bastantes más tiros y mejor movilidad.

Stefan Kozlov (Skopje, 19 años: #132 ATP)

Un chico muy habilidoso, con un gran sentido del juego, pero le cuesta muchísimo liberarse con la gente para jugar a un nivel más alto. Tiene mucha habilidad, es muy bueno con las voleas, con las dejadas, lo hace todo bastante bien. El problema es cuando dejó el circuito junior y entró a jugar con los mayores, ahí le cuesta liberarse, dejarse jugar más. Esta es la mayor incógnita que tenemos con él, confiamos en que pueda llegar a convivir entre los 100 primeros pero su meta definitiva dependerá un poco de cuánto se atreva a jugar y a demostrar lo que realmente sabe hacer. Todavía juega con un nivel de ansiedad importante y esto le hace que a veces no pueda desarrollar los instintos que lleva dentro. Son 19 años, es joven, al final todo esto es producto de haber estado en muchas situaciones y ganar en madurez.

Michael Mmoh (Riad, 19 años: #172 ATP)

Junto con Frances es el mejor atleta que tenemos, quizá el mejor. Ha jugado siempre un poco defensivo cuando era junior y ahora está en esa transición en la que está viendo que con poner la pelota al otro de la red no es suficiente, aquí hay que tirar mucho más y ofrecer un tenis de alto nivel. Está en esa transición pero, pensando que el chico quiere jugar y le va a poner todas las horas que hagan falta, pensamos que tiene un tremendo futuro por delante por las cualidades físicas que tiene. Además saca bien, tiene buen revés, buena derecha… personalmente me gusta mucho. Solo falta saber cómo va a digerir este poco éxito que ya están teniendo. Este año ha jugado algo intermitente por el tema de las lesiones, quizá eso ha provocado que no haya estado al nivel de confianza que debería. El año pasado estuvo fuera tres meses por un problema en el brazo y esta temporada le ha vuelto a pasar.

Noah Rubin (Nueva York, 21 años: #190 ATP)

Noah también estuvo lesionado durante cuatro meses y ahora está empezando a jugar más de continuo. Es un chico que no tiene mucha estatura (175cm) pero que es un gran peleador, muy buen competidor. Le falta jugar un poco más agresivo, algo que llevamos intentando cambiar desde el año pasado y que ahora está empezando a encontrar el balance en cuanto a movilidad. Es muy rápido, consistente, saca bastante bien para su altura, pero tiene que empezar a hacer un poco más de daño cuando las oportunidades aparecen. A nosotros nos gusta y creemos que va a ser un gran jugador por lo luchador que es y la actitud que tiene. Hay algunos chicos que cuando llega la pelea se hacen más grandes y otros más pequeños, en el caso de Rubin es un gran competidor, se pelea con quien sea pese a no tener un juego excesivamente potente. Es muy inteligente jugando.

Tommy Paul (Nueva Jersey, 20 años: #225 ATP)

Sinceramente, hasta el momento, Tommy ha sido un poco una decepción para nosotros. Él jugó muy bien los juniors, hace un par de años ganó Roland Garros jugando muy bien, rindió bien en tres o cuatro Futures, pero luego fue como que se perdió un poco… o bastante. Ahora parece que está volviendo a salir, poco a poco, pero es un ejemplo para demostrar que no es nada difícil perder la dirección a estas edades. De repente tocas un poco de dinero, ganas algo de fama, la presión te llega un poco más y depende de cómo gestionas todo eso. Ahora está siendo mucho más organizado y esperemos que siga por ese camino para volver a lo que era antes. [La entrevista fue realizada antes del torneo de Washington]

Muchos nombres, mucho talento, todo reunido en una misma época y baja una misma línea de aprendizaje, la que José Higueras trasladó a Estados Unidos a principios de los años 90 y empezó a poner en marcha desde hace ocho años. Un cambio de rumbo que ahora empieza a recoger sus frutos. Algunos seguirán escalando, otros romperán el techo y otros pasarán sin pena ni gloria. Como el propio técnico español insiste en repetir, “dependerá de cómo digieran su éxito y lo que lleven dentro”. Ni siquiera el trabajo les asegura un futuro glorioso, aunque de eso ya se encarga José de que no falte. ¿Y vosotros qué pensáis? ¿Qué jugador de la cantera norteamericana os gusta más? ¿A quién veis cruzando el top20? ¿Alguno con madera de número 1? ¡Abrimos debate!

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