Taro Daniel: “Estar en el top-100 no te cambia la vida”

Tras terminar la temporada dentro del top100, el japonés hace balance de su situación actual y explica las raíces de su tenis.

José Altur persigue detenidamente cada pelota que sale de la Babolat de su pupilo. Nacido en Nueva York, criado en Japón y viviendo en Valencia, esta es la historia de Taro Daniel, quien entrena duramente en la mañana del viernes junto a Aljaz Bedene (#45), de visita en la Academia TenisVal durante esta semana. El británico se ha instalado holgadamente esta temporada en el top100, un objetivo que abordar para el protagonista de esta entrevista. Acabado el entreno y pese perder un tiebreak ante Aljaz, Taro recibe a Punto de Break con una sonrisa en su rostro y con ganas de atajar cualquier asunto.

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Estamos a 11 de Diciembre y ya entrenando duro. ¿Qué te parecen las vacaciones del tenista profesional?

Sí. Acabé la temporada hace dos semanas ganando el Challenger de Yokohama, en Japón, una forma muy buena de cerrar el año y después he tenido dos semanas de descanso. La primera tuve que hacer mucho trabajo con los sponsors y la segunda más de relax, pero sí, se me ha pasado muy rápido. En tres semanas ya tenemos el primer torneo.

¿Qué pesa más? ¿Las ganas que tenías de acabar la temporada o las ganar de que arranque el nuevo curso?

Ninguna pesa tanto. Tengo muchas ganas de que empiece la temporada que viene pero debo tener paciencia. El exceso de ganas te lleva a tener expectativas que no deberías tener. Hay que seguir entrenando y estar concentrado en mejorar. En mi caso, ganar más fuerza o sacar mejor.

¿Es muy sacrificada la vida del tenista?

Sí, sin duda. Pero todos los estilos de vida conllevan algún tipo de sacrificio. Definitivamente merece la pena, aunque sea duro siempre va a ser una experiencia muy válida. Lo único malo es que viajas mucho y es difícil tener amigos cercanos o salir de marcha y esas cosas.

Llevas cinco años metido de lleno aunque todavía digamos que eres principiante. ¿En algún momento te has arrepentido de meterte en todo este lío?

Yo siempre supe que era muy duro pero desde que gané mis primeros puntos ATP nunca me arrepentí de nada ni miré la parte negativa. Cuando tenía 15 años sí que me pregunté en alguna ocasión ¿qué hago aquí? Yo llevo viviendo en España desde que tengo trece y esos primeros momentos no los disfrutaba nada, además que no juegas tantos torneos y no sabemos cuál es tu nivel, no sabes dónde estás.

Naciste en Nueva York, juegas para Japón y vives en España. Cuéntanos un poco tu historia.

Nací en Estados Unidos porque mis padres se conocieron en Nueva York. Mi madre es japonesa y mi padre americano. Siendo un bebé nos mudamos a Japón hasta los trece años. Mi hermana también jugaba a tenis, incluso era considerada “la buena” de los dos (risas). Mi padre tenía un sueño de viajar por Europa y por eso acabamos aquí.

¿Cómo llegas a Valencia y a TenisVal?

Sinceramente, no sé cómo encontró mi padre este club, pero sí recuerdo que antes probamos en la Academia de Sánchez-Casal y no nos gustó. Aquí estoy muy contento y con José (Altur) también, existe una buena conexión.

Empiezas a jugar a esto a los siete años. ¿Cómo fue?

Tienes que tener suerte de empezar a jugar muy joven, lo idea es a los 5-6 años. Luego con 9 o 10 ya sabes si eres válido o no, no el niño, pero los padres te llevan por un camino en el que uno se da cuenta para a los 10 u 11 decidir si debes tomarte esto en serio o no.

¿Cómo te definirías como jugador?

Siempre me han llamado ‘Paparra’ cuando jugaba en juveniles. Soy un jugador muy sólido de fondo y me muevo muy bien para al altura que tengo (191cm) aunque también me falta fuerza, un poco de saque y voleas.

Supongo que lo sabrás, pero ahora mismo si coges el móvil y miras la clasificación, estás dentro del top100. ¿Qué se siente?

Lo conseguí además ganando el último torneo del año y logrando así estar en el cuadro principal de Australia. Son objetivos que tenía en mi cabeza desde que logré mi primer Challenger (abril) pero que tampoco me ha cambiado la vida. Cuando cumples algo de ranking esa felicidad dura muy poco, estar top100 no cambia nada. Lo que disfrutas de verdad es ir mejorando cada día tu tenis

En 2015 has ganado tus primeros Challenger, debutas en Roland Garros, juegas el Valencia Open pero tú gran momento, según mi opinión, llega en ese Colombia-Japón de Copa Davis donde gracias a tu victoria en el quinto punto mantenéis la categoría. ¿Cómo viviste aquello?

Dices gracias a mí pero sin Nishikori jamás lo hubiéramos ganado. La Copa Davis tiene sensaciones diferentes a cualquier otro torneo, jugar en equipo es algo que nunca haces en tenis y te da una confianza muy diferente a ganar un Challenger o ganar a alguien del top100. También es verdad que cuando está la Davis intento no estar muy presente en RRSS porque sé que la gente te puede decir tonterías, como le ocurrió a Alejandro Falla al terminar la serie, que recibió críticas a morir. Aquello me dio un poco de pena. Él tenía mucha más presión que yo y yo, pues lo normal era perder. Simplemente intenté jugar lo mejor que pude y salió bien.

¿Cómo es Nishikori?

No es tan reservado como parece, al menos con los japoneses. Es un chico muy tranquilo, que encontrarías en cualquier sitio. Los japoneses damos una sensación de timidez porque existe la barrera de la lengua y de la cultura, pero entre nosotros lo pasamos bien.

¿Dónde tienes más focos y más seguimiento? ¿Japón o España?

Definitivamente, en Japón. En tema de fans allí es una locura, es un país muy fanático y especialmente en el tenis ahora tras el ‘boom Nishikori’. En los últimos torneos que he jugado este año había una cantidad de gente increíble, no se puede ni imaginar en los torneos de aquí en España. Un estadio de 3.000 personas lleno en un Challenger […] los jugadores famosos no podían ni caminar entre la multitud, parecía un ATP. Y no solo es apoyo moral, también de la Federación de cara a las Olimpiadas de Tokyo. En España veo que tengo seguimiento porque tengo los entrenadores aquí pero no tanto.

¿Se pegaron las Federaciones por ti para que les representaras en Copa Davis?

Yo siempre he querido representar a Japón porque allí he vivido mucho más tiempo que en EE.UU. y España nunca fue una opción porque no tengo la nacionalidad. Además sabía que en Japón había un apoyo más grande por parte de la Federación y de las empresas.

Cada vez salen más temas de amaños en los circuitos menores de jugadores que se dejan perder para ganar dinero. ¿Alguna vez se te acercó alguien para proponerte algo así?

Por suerte no, pero con todos los que he viajado les ha pasado alguna vez. Es muy difícil acabar con esto, creo que tampoco se le puede otorgar toda la culpa a los jugadores que caen en estas trampas, especialmente en los Futures, ya que son gente profesional que pierde un montón de dinero. Tienen que encontrar alguna manera para sacar dinero, aunque está claro que ésta no es la ideal. Los cambios que se están planteando son buenos: habrán menos Futures pero los que estén no estarán tan mal económicamente.

Un chaval que quiere empezar a dedicarse a esto con 15-15 años, ¿qué necesita para conseguirlo?

Sin apoyo es imposible. Se pierde mucho dinero y además, un jugador de esa edad no puede ir viajando solo por el mundo porque así no va a crecer. En ese sentido el tenis es más difícil, en el fútbol, por ejemplo, tu equipo te lo paga todo. En tenis es todo muy caro, puede ser incluso injusto, pero es así.

Temporada 2016, cumples 23 años en enero. Estás en el top100. ¿Qué esperas del curso?

Ya veremos (risas). Nunca me ha ido bien ponerme objetivos o números. Creo que estoy en el camino correcto y no quiero desviarme, el único objetivo es mantenerme en esa dirección. No quiero preocuparme de dónde voy a estar porque seguro que habrá semanas muy duras, quizá salga del top100, pero no pasa nada. Seguiré trabajando.

¿Cómo imaginas tu primera victoria en Grand Slam?

Me gustaría que fuese en Australia porque es el próximo que voy a disputar (sonrisa) pero el Grand Slam en el que más éxito me gustaría tener es el Us Open. Es donde nací y tengo una conexión especial con Estados Unidos. O si no pudiera ser, en Roland Garros.

Allí ya pudiste sumar la primera hace unos meses contra Verdasco.

El partido parecía estar igualado pero él de fuerza iba muy sobrado, me desbordaba. Fallaba mucho pero cuando estaba fino lo controlaba todo. Si nos enfrentáramos ahora creo que tendría más posibilidades porque tengo algo más de fuerza, quizá todavía no le gane, pero puedo hacerle más daño.

Seguimos con la encuesta. Tu primera victoria en Masters 1000, ¿dónde te gustaría?

Si pudiera elegir, en Indian Wells.

¿Primera victoria ante un top-10?

En un sentido no quiero, pero en otro sí: Roger Federer. Es mi ídolo. Nunca hablé con él pero es que me flipa muchísimo cuando lo veo por los torneos. Si me lo cruzo en persona me quedo helado, no me atrevería a decirle nada.

¿Tu primer triunfo a cinco sets?

Aquí lo tengo claro, en Roland Garros. Y el rival no sé, ante cualquiera supondría una buena victoria.

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