[Números 1 del tenis]: Jimmy Connors

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Jimmy Connors es una referencia obligada del tenis de los años 70 y 80, especialmente en la primera de las décadas, donde fue grande entre los grandes, compitiendo y dando espectáculos brillantes frente a jugadores como Guillermo Vilas, Björn Borg y John McEnroe entre otros. Jimmy Connors, tuvo la influencia de su madre para iniciarse en el tenis, ya que esta era profesora del deporte blanco. Esto hizo que el gran “Jimbo”, a los tres años de edad ya tuviese en sus manos una raqueta. Nacido en St. Louis, Illinois el 2 de septiembre de 1952, fue tenista prácticamente desde la cuna. En 1970, alcanzó su primera final, siendo derrotado por su compatriota Tom Gorman por 6-7, 7-6, 4-6, 7-6 y 6-3. Dos años más tarde consigue su primer titulo al vencer a Clark Graebner, en la final de Jacksonville. Ese mismo año logró los títulos de Columbia, Londres, Cincinnati, Albany y Baltimore. Allí comenzaba la leyenda de Connors, destacándose rápidamente entre los número uno. Sus discusiones con los árbitros, siempre daban que hablar. Era un deportista con un carácter tan fuerte, como su manera de jugar al tenis. En 1973 ganó 11 títulos, todos sobre pistas duras, 9 de ellos en EE.UU, uno en Canadá y otro en Sudáfrica. [video:http://www.youtube.com/watch?v=r7t5W6SDuEs] Siempre se caracterizó por tener un juego muy fuerte de fondo, con un revés de dos manos imparable. Borg, uno de sus mas grandes rivales, una vez señaló respecto a Connors: “Jugar con Connors es como pelear con Joe Frazier. Siempre viene hacia ti. Nunca para.” Su rebeldía lo llevó a no aceptar a la nueva Asociación de Tenistas Profesionales (ATP), que era la más aceptada por los jugadores de tenis, y formó parte de un circuito de torneos menores organizados por Bill Riordan. En 1974 inició demandas a la ATP y su presidente Arthur Ashe por US$10 millones por prohibirle actuar libremente, prohibiéndole participar en el Torneo de Roland Garros por haber firmado un contrato para jugar la Copa del Mundo de Tenis (WTT) para Baltimore, lo que era penalizado por la ATP. El Abierto Francés de ese año, fue el único torneo grande que Connors no ganó. Fue el gran protagonista del año con 14 títulos, 3 de Grand Slam. El primer trofeo de dicha categoría, que levantó fue el Abierto de Australia, al derrotar al australiano Phil Dent en 4 sets. Más tarde se haría con su primer Wimbledon, y US Open al derrotar en ambas finales, al veterano australiano Ken Rosewall. En la final del US Open solo cedió dos juegos en un lapidario 6-1 6-0 6-1.

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En julio de ese año alcanzó el Nº1 mundial y lo mantendría por 160 semanas consecutivas, un record superado en el año 2007 por Roger Federer. 1975 fue otro gran año para Jimbo, ya que jugó las 3 finales de Grand Slams, que había logrado el año anterior, pero perdió en todas ellas. En 1976 se mantuvo como Nº1 y logró 12 títulos con su segundo US Open, al derrotar a su rival preferido, Björn Borg en 4 sets, en la primera de 4 finales de Grand Slam jugadas entre ambos. Uno de sus picos máximos de antipatía del americano, le llegó cuando se negó a formar parte de una fiesta de ex campeones de Wimbledon para celebrar el centenario del torneo, y fue abucheado al salir a jugar el próximo día. De todos modos llegó a la final, en la que perdió ante Borg en 5 batallados sets. En 1978, escribió otro capítulo en sus grandes duelos con Borg, y fue vencido por este en la final de Wimbledon. Pero se recuperó y lo venció en sets corridos en la final del US Open, ahora jugado sobre canchas duras, convirtiéndose en el único hombre en ganar el torneo en 3 superficies diferentes. Tras unos años de ostracismo, en 1982, disputó la final de Wimbledon y sorprendió a la nueva joven estrella del tenis mundial John McEnroe en 5 sets tras estar a 3 puntos de perder el partido en el tie-break del cuarto set. También le dio un disgusto a otra joven estrella, como el checo Ivan Lendl en 4 sets en la final de su quinto y último título en el US Open. Recuperó el puesto de Nº1 del mundo por algunas semanas, pero terminó la temporada 2º por debajo de McEnroe En 1983 se alzó con su último grand slam (ya con casi 31 años) al derrotar de nuevo a Lendl en la final del US Open en 4 sets. Alcanzó 4 veces las semifinales de Roland Garros, pero nunca pudo llegar a la final. Al año siguiente en un choque que ya se convertía en clásico, perdió la final de Wimbledon ante McEnroe, quien se tomó revancha de la derrota de dos años atrás. Pero “Jimbo” demostró otra vez que era un duro, dentro y fuera de las pistas, ya que cuando se le preguntó si admitía que su rival era mejor, Connors contestó: “Nunca”. Su nivel decayó en los siguientes años pero no su energía y se mantuvo jugando hasta los 41 años, dando batalla a jugadores mucho más jóvenes que el. En tiempos más cercanos fue entrenador de su compatriota Andy Roddick. En su carrera sumó 109 títulos individuales. Con 43 años jugó su último partido en el torneo de Atlanta en 1996 donde perdió ante Richey Reneberg. Otras de las ultimas noticias del ex tenista, fue su detención mientras presenciaba un partido de baloncesto universitario entre UC Santa Barbara y Carolina del Norte, después de negarse a cumplir una orden de alejamiento de una zona próxima a la entrada del Thunderdome, el pabellón universitario de la universidad de Santa Barbara (California). Nunca se dieron los detalles del arresto. Jimmy Connors mas allá de su mal genio, deberá ser recordado como uno de los grandes del tenis, seguramente con un lugar reservado, entre los diez mejores de la historia.

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